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Mini Challenge: una gara vissuta in prima persona

Dietro le quinte di una gara in pista fra vento, polline e antistaminici

di Francesco Neri -
MINI JCW Lite in pista - Lorenzo Baroni e Francesco Neri

Tutto è cominciato qualche settimana fa, quando Cristiana Lattuada, responsabile della comunicazione e PR di MINI Italia, mi manda un’inattesa quanto piacevole mail:

“Ti va di correre a Imola con la MINI John Cooper Works da corsa in occasione della prima gara di campionato?.

Il terzetto Imola-Mini-corsa è bastato per far schizzare il mio battito cardiaco a mille e farmi aumentare la sudorazione.

“Sì, certo che sì!”

La MINI John Cooper Works Lite verdona con la livrea XBOX mi aspetta già giovedì sera, sotto la pioggia.

Si tratta di una vettura completamente nuova che sostituisce la Cooper S della scorsa stagione. È una vettura meno potente rispetto alla PRO – che corre nello stesso campionato – dotata di cambio sequenziale e di 265 CV anziché 231. La Lite è anche più pesante di 30 kg, monta gomme leggermente più strettine e il suo originale cambio manuale. I dettagli, poi, ve li racconto nella mia prova in pista; ma una gara a Imola non significa solo cordoli e staccate. Il contorno, a volte, è bello quanto la corsa.

Auto Sportive

Auto Sportive - MINI John Cooper Works Lite, la prova in gara

Abbiamo messo alla frusta la versione da corsa “light” della MINI John Cooper Works, e l’abbiamo fatto in gara.

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La magia di Imola

È cominciato tutto con il vento, il polline e gli antistaminici. Tutti i problemi del mondo da risolvere uno ad uno. La macchina la divido con Lorenzo Baroni, caro amico e collega che condivide con me una smisurata passione per le auto. Ma non è finita, la seconda auto di MINI Italia, quella argentata e sponsorizzata DMAX, è destinata a nientemeno che Alex Caffi, ex pilota di F1!

Stefano Gabellini ci accoglie e ci spiega cosa faremo e come lo faremo, mentre intanto scambio due chiacchiere con i ragazzi della Promodrive (gestiscono e sviluppano loro le auto) e comincio a studiare la macchina. Imparo i tasti, trovo la seduta e provo e riprovo l’altezza del volante (non vorrei mai sbattere la rotula mentre cerco il pedale del freno). Stare seduti dentro un’auto da corsa ferma mi mette sempre un po’ d’agitazione. A differenza di un’auto normale, con questa non posso girare la chiave e farci un giro. Si può solo lavorare di fantasia. Oppure bisogna aspettare quei – mai abbastanza – minuti concessi in pista per provare, qualificarsi e gareggiare. Ma questo è il gioco meraviglioso delle corse.

All’hospitality MINI c’è tanto da fare mentre si aspettano le prove. Ad esempio farsi di caffè, giocare con il simulatore, oppure prendere le bici e girare per i paddock. Quest’ultimo è il mio preferito. Ne approfitto anche per parlare con Caffi del più e del meno (che poi significa di auto) e ci scappa pure un autografo sulla mia tuta. Una persona umile, simpaticissima e sempre pronta a far festa. Mai avrei pensato di poter correre una gara insieme ad un pilota di Formula Uno…

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Buona la seconda

Le prove libere venerdì mattina cominciano nel peggiore dei modi: qualche giro a gomme fredde per il mio compagno e un giro solo (per via dei tempi ridotti e di un problemino tecnico) per me. Poco male, d’altronde nella mia breve storia di corse non ho mai avuto della prove libere felici. Risalgo in macchina per il secondo turno di libere, stavolta guido di più e scopro che la MINI verde firmata XBOX è un’auto che chiede solo di essere presa per il collo. Ha una rigidità e una precisione da vera auto da corsa, ma è anche neutra, bilanciata e approcciabile come una stradale. Mi trovo talmente bene che segno il secondo miglior tempo nelle libere, che diventa un terzo posto in qualifica, appena due centesimi dietro al secondo. Questo grazie anche alla messa a punto dei ragazzi della Promodrive, che mi hanno ascoltato e mi hanno messo a punto la macchina (la volevo più mobile al posteriore). Ma soprattutto mi hanno trattato come un amico.

Dunque, bene la qualifica. Ma la gara è un’altra faccenda.

Imola per fortuna è la mia pista preferita, è così intrisa di storia, e da percorrere a “full gas” è semplicemente il massimo. Ed è anche una pista selettiva, che mette alla prova coraggio e tecnica: sale, scende, risale, e cade in picchiata alla discesa della Rivazza. La MINI lì arriva circa a 190 km/h sullo scollinamento, ma frena così forte che mi permette di raddrizzare l’auto e di percorrere ancora un pezzo di discesa prima di attaccarmi ai freni.

Che momento magico, la staccata alla Rivazza…

Sono mille i ricordi fantastici di questi tre giorni spesi in pista. Così intensi da rimanere indelebili. Le cene a ore tarde e improbabili, le merende con mortadella e parmigiano, il giro con Davide – ragazzo di MINI Italia appassionatissimo – a sbirciare le Formula 3 la variante alta, e bere la sera prima della gara alla festa organizzata all’hospitality in compagnia di tutto il team, fumando una sigaretta dietro l’altra, bevendo un bicchiere dietro l’altro.

L’Ansia però è la sensazione che prevale maggiormente. L’Ansia di fare bene, di fare buoni tempi, ma allo stesso tempo di riportare la macchina a casa ancora su quattro ruote.
Questo però non basta a togliermi l’appetito – che solo il “Rifugio dei Golosi” (una specie di nascondiglio tra i colli romagnoli) con le sue porzioni TITANICHE di tortellini al ragù è riuscito a placare -, e non basta a togliermi la voglia di andare forte.

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Giù la visiera

Non dormo mai bene durante questi weekend, ma il giorno della corsa mi sveglio più tranquillo del solito. O forse è solo il sonno. C’è il sole, e questa è una buona notizia, ma scopro che partirò quinto invece che terzo, a causa della rottura di un semiasse del mio sfortunato collega in gara uno.

Comincia a uscirmi il fumo dalle orecchie.

Da un lato però sono più sereno, sapendo che così non ho nulla da perdere.
Partenza lanciata: sono tutt’altro che lanciato, e alla prima curva mi ritrovo in coda al trenino di MINI. Sorpasso il primo, ma un brutto incidente fa uscire la safety car. Quasi metà gara la passiamo zig-zagando per tenere calde le gomme; quando poi vedo che mancano 13 minuti alla fine della gara, mi ribolle il sangue. La safety finalmente rientra e io comincio a sfondare il pavimento con l’acceleratore. La verdona vola! In quattro giri riesco a portarmi in seconda posizione e segno il miglior giro veloce in gara tra le MINI Lite. Vedo le auto dietro diventare sempre più piccole e quella davanti un pochino più vicina, ma il tempo rimasto è troppo poco e la gara finisce. Credo che siano stati i 15 minuti più divertenti della mia vita!

Salgo sul podio, felicissimo. Ma dopo una ventina di minuti scopro di aver effettuato un sorpasso mentre un’auto usciva di pista, durante la bandiera gialla. Se solo se ne fossero accorti prima, almeno mi avrebbero avvisato dal muretto box. Cinque secondi di penalità che mi fanno slittare al quarto posto (per due soli decimi rimanevo secondo), con i punti che vanno (meritatamente) a chi questo campionato se lo gioca fino alla fine. Un campionato combattutissimo che vede la partecipazione di piloti forti e di esperienza come Paolo Necchi, o nuovi e veloci talenti “presi” dai kart come Giorgi. Che poi, si sa, la MINI, del go-kart, ha davvero tanto.

Non sono mancate le battaglie nemmeno nella classe PRO, dove il pluricampione di MINI Challenge Calcagni volava come al solito, ma ha dovuto affrontare il mitico Alex Caffi che ha ancora un bel piedone.
E io? Io torno a casa con la coppa, felice come una pasqua – nonostante la sbavatura – per le emozioni intense che il weekend mi ha regalato. Ma anche e soprattutto per tutto il contorno e la compagnia. Per me, questo, è meglio di una vittoria.

Mini Challenge Imola - Gara 2 - 2017